V Americe je někdy cesta do (přírodní) divočiny překvapivě krátká. Z hlavního města Washingtonu je to k Velkým vodopádům jen pár mil proti proudu řeky Potomac. V zalesněném údolí řeky, na břehu, který patří k Virginii, leží národní park Great Falls. Great FallsNa druhém břehu, ve státě Maryland, k němu přiléhá historický Chesapeake and Ohio Canal National Park. Divoké peřeje, z nichž největší jsou právě Velké vodopády, které daly parku jméno, udělají radost i náročnému příznivci přírodních výtvorů. Neregulovaná řeka, která v létě působí celkem krotkým dojmem, se na jaře mocně rozvodňuje. Přiléhající močály a lužní lesy přispívají svou schopností zadržovat vodu k omezování nebezpečí povodní.

Ve srovnání s civilizovaným okolím Prahy tam kolem řeky pobíhá a poletuje několik nápadných živočichů. Běžný je jelenec viržinský (Odocoileus virginianus), který byl sice uměle vypuštěn i u nás, ale tady je jeho přirozený domov. Nepřehlédnutelné jsou také dva velké druhy kondorů – kondor krocanovitý (Cathartes aura) a kondor havranovitý (Coragyps atratus). Na tuzemce mohou působit exotickým dojmem želvy, poklidně odpočívající ve stojaté vodě přiléhajícího plavebního kanálu (viz dále).

Great Falls RacePro příznivce adrenalinových sportů je v parku nejlepším nástrojem kajak. "Kayaking" je totiž na rozdíl od běžného koupání povolen. Místní kajakáři závodí ve sjezdu přímo v peřejích Velkých vodopádů (vloni 11. – 13. července, viz foto). Při závodech se adrenalinem rozhodně nešetří, protože kdo se cvakne, tak závodí o holý život. Ale i při nízkém stavu vody a mimo peřeje platí, že kdo spolehlivě nezvládá eskymáka a neumí jezdit divokou vodu, měl by se spokojit s opatrnou projížďku se zkušeným doprovodem v klidnějších partiích řeky. Koupání lze doporučit jen jako součást kajakování, helma a vesta jsou samozřejmostí. Bez tohoto vybavení totiž může lehce dojít k intenzivní záchranné akci, která je spojena s výletem ve vrtulníku strážců parku (viz foto). Účet prý stojí za to.

Z historického hlediska je zajímavý přilehlý plavební kanál Patowmack Canal , který měl podél řeky Potomac propojit východní pobřeží s údolím řeky Ohio. Olmsted IslandNa výstavbě kanálu se podílel (finančně a manažersky) George Washington. Na samotné stavbě se pak během 22 let vystřídalo asi 35 000 dělníků. Ti se prokopali až k 184 mil vzdálenému Cumberlandu ve státě Maryland. Tam je zastavil bankrot stavební společnosti. Hlavním dopravním prostředkem se pak postupně stala železnice.

Pokud jde o provoz parku, tak ve srovnání s těmi našimi je tu jeden na první pohled patrný rozdíl. U vjezdu se platí vstupné. Buď třídenní (3$ individuální nebo 5$ za vozidlo) nebo celoroční permanentka (20$). Obecně je park více otevřen návštěvníkům, než jsou naše "první zóny" s pohybem jen po vyznačených cestách. Omezení je méně a některá jsou tam asi spíš proto, aby se návštěvníci netopili a nepadali ze skal, což se i přesto prý občas stává.

Autor: JM, Forestis s.r.o.